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天文学家发现“棉花糖”行星

新华社 徽标 新华社 2021/1/22 孙鹏

  新华社北京1月22日新媒体专电 据英国《每日邮报》网站1月18日报道,天文学家发现一颗独特的“超胀”行星,它的体积与木星一样大,但质量只有木星的1/10。

  报道称,这颗被称为WASP-107b的行星据信是迄今发现的密度最小的系外行星之一,因而为它赢得了“超级泡芙”或“棉花糖”行星的绰号。

  研究人员说,这一发现对于我们了解巨行星的形成和生长有“重大意义”。

  报道称,WASP-107b距地球约212光年,位于处女座中。

  据估计,这颗行星与其恒星的距离大约是地日距离的1/16。

  报道称,利用美国夏威夷凯克天文台的观测结果,加拿大蒙特利尔大学的研究人员得以确定这颗行星的体积和密度。

  他们的结果显示,WASP-107b的体积与木星差不多,但质量大约是木星的1/10。

  研究人员说,这一极低的密度表明,这颗行星的固态内核质量一定不超过地球质量的4倍。

  这表明,其质量的85%以上位于其内核周围厚厚的气体层中。

  该研究报告的第一作者、蒙特利尔大学的博士生卡罗琳·皮奥莱说:“我们对WASP-107b有很多疑问。密度如此低的行星是如何形成的?”

  她说:“尤其是考虑到这颗行星距离其恒星非常近,它是如何防止其巨大的气体层逃逸的?这促使我们进行全面的分析以确定其形成历史。”

  报道称,大多数气态巨行星,如木星和土星,其固态内核的质量至少是地球的10倍。

  然而,WASP-107b的内核质量要低得多,这令研究人员质疑这颗行星是如何能够跨越形成和保持其气体包层所需的阈值的。

  报道指出,世界著名超胀行星专家伊夫·李教授有几种理论。

  她说:“就WASP-107b来说,最有可能的情况是,这颗行星是在距离恒星很远的地方形成的,在那里,原行星盘中的气体冷到足以导致气体非常迅速地发生吸积。这颗行星后来能够通过与原行星盘或系统中其他行星的相互作用才来到当前位置。”

  报道称,令人惊讶的是,美国国家航空航天局的哈勃太空望远镜之前的数据显示,WASP-107b几乎不含甲烷。

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